La pause lectureC'était fou, le pouvoir d'une légende, quand on se donnait la peine d'y croire. (Didier Van Cauwelaert) Accueil


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Jesse James


1847 - 1882
Jesse Woodson James
Hors-la-loi américain


Jesse James naît dans le Missouri le 5 septembre 1847. Son père, fermier prospère (il possède 6 esclaves), est attiré par la ruée vers l'or ; il décède en Californie en 1850. La mère de Jesse se remarie. Avec l'aide de sept esclaves, ils cultivent le tabac.

En 1861, la guerre de Sécession éclate entre le nord et le sud des États-Unis. Les James sont du côté des sudistes. En 1863, les nordistes attaquent violemment la ferme familiale, ce qui aurait marqué Jesse. Jesse se joint à un groupe de guérilla et aurait participé à un massacre de 200 hommes nordistes au Kansas.

En 1864, Jesse James rejoint Frank, son frère ainé, dans un autre groupe de guérilla. Les frères auraient tué et blessé cruellement plusieurs unionistes (Nord) non armés. La guerre se termine en 1865. Le Missouri, ruiné, est aux prises avec des conflits entre les pros et antiesclavagistes.

Les vols de banques, par la bande Clement, commencent en 1866. On ne sait pas si les frères Jesse et Frank James ont participé aux premiers vols. C'est en 1869 que Jesse devient célèbre lors d'un vol à main armée. Il tue le caissier, un ancien militaire unioniste, en proclamant le faire par vengeance. Une nouvelle bande, formée entre autres des frères frères James et de Younger, se lance dans une série de vols banques, d'attaques de diligences et ne se gêne pas pour voler de façon spectaculaire devant des foules lors de foires.

Portant le masque du Ku Klux Klan, ils font dérailler un train et vol 3 000 dollars, une somme importante pour l'époque.

En 1874, une compagnie charge l'agence de détectives Pinkerton d'arrêter la bande James-Younger. Allan Pinkerton et ses hommes mettent le feu à la maison familiale des James, tuant un jeune demi-frère de Jesse. Cette attaque fait scandale. Les journaux offrent leur sympathie à Jesse James et en fait une légende, le décrivant comme une sorte de Robin des Bois. Pourtant, la bande de Jesse James n'a jamais distribué d'argent en dehors de ses membres.

Lors d'un vol raté en 1876, la bande tue deux personnes et deux membres de la bande sont tués. Plusieurs sont faits prisonniers, sauf les frères James. Jesse James crée une nouvelle bande en 1879 et reprend les attaques de train. Paranoïaque, Jesse tue un membre de la bande.

En 1881, Jesse loue une maison dans le Missouri, Frank choisit de s'installer en Virginie. Les frères Ford, membres de la nouvelle bande, négocient avec le gouverneur du Missouri. Ils demandent une prime 5 000 dollars pour la capture de chacun des frères James.

Le 3 avril 1882, Bod Ford abat Jesse James d'une balle derrière la tête.

Les frères Ford réclament la prime. En se présentant aux autorités, ils sont inculpés pour meurtre. Les Ford se déclarent coupables et sont condamnés à la peine de mort. Deux heures plus tard, le gouverneur leur accorde le pardon. Ce pardon contribue à alimenter la légende de Jesse James.

Pour venger Jesse James, Edward O'Kelley tue Bob Ford en juin 1892. Condamné à la prison à vie pour meurtre, O'Kelley est libéré en 1902 à la suite d'une pétition présentée au gouverneur.

de Pierre Bérard

 



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